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さようなら、アガシ、現役最終戦は感動のるつぼに

(アメリカ、ニューヨーク州フラッシング)

USオープン7日目の日曜日、この大会を限りに引退を表明しているA・アガシ(アメリカ)が3回戦に登場、まだ無名に近いベンヤミン・ベッカー(ドイツ)を相手に5-7, 7-6(7-4), 4-6, 5-7の大接戦の末、惜しくも敗れ、ついに現役最終戦となった。

USオープン21年連続出場で、2度の優勝経験を持つアガシは、1回戦、2回戦とA・パベル(ルーマニア)M・バグダティス(キプロス)との激戦を制し3回戦進出を果たしていた。いずれの試合も怪我を抱えるベテランには肉体的にこたえるような長丁場となり、試合後にはコルチゾンをやむを得ず打つなどまさに満身創痍の状態だった。

父親のマイク・アガシは、5時間近い死闘となったバグダティス戦の後、「もうここらで辞めたらどうか」と話したそうだが、アガシは、「ここで辞めるくらいなら、もうとっくの昔に辞めていた。ここに来たのはこんな形で辞めるためではなく、勝つためなんだ。」と答えていたという。

ベッカーとの試合は、当初土曜日に予定されていたが、雨で順延されたため、アガシには嬉しい休息の一日が与えられることとなった。晴天に恵まれた日曜のビリー・ジーン・キング・ナショナル・テニス・センターには、アガシを見ようと24,000人近いファンがアーサー・アシュ・スタジアムを埋め尽くした。

第1セットは出だしこそアガシが一歩前に出た感じだったが、第3ゲームでブレークポイントを4回ふいにするとブレークできず、その後はベッカーにつきが回ってくる。5-6でこれを決めればタイブレーク突入となるサービスゲームを、アガシが痛恨のダブルフォルトで落とし、第1セット先取を許してしまう。アガシが身体に痛みを覚えているのは誰の目にも明らかだったが、アガシはそれをものともせず、続く第2セットを強靭な精神力で奪い返す。この時既に試合開始後1時間46分が経過していた。

全観衆がアガシに大声援を送り、ベッカーがドロップショットでも使おうものなら大ブーイングを食らうといった状況の中、ベッカーは勝つことだけに全神経を集中させ勢いを絶やさずに第3セットを奪ってみせた。第4セットも拮抗した展開となり、第10ゲーム(ベッカーのサーブ)でアガシが先にセットポイントを握るが、ベッカーが窮地をしのぐと、逆にベッカーは第11ゲームでアガシのサービスをブレークし6-5でサービング・フォー・マッチを迎える。そしてアガシ現役最後のゲームは、ラブゲームで相手に献上することになった。

現役選手として最後の瞬間を迎えたアガシは、目を真っ赤にして涙に溢れていた。「お父さんがなんでこんなに泣いているのか、子供に説明しないといけないね。」と、アガシは自らも沸きあがる感情を抑えきれない様子だった。「スコアボードの表示は僕が負けたことになっているけれど、そこには書かれていない大事なことがあります。それはこの長い間に渡ってファンの皆さんからもらった厚いサポートです。コートの中でも外でも、それが僕の原動力になっていました。そのおかげで数々のスランプも乗り越えることができました。辛いときでも暖かく迎えてくれた皆さんがいなければ、僕の夢の実現はなかったのです。この21年間、こうして皆さんと知り合えたことが何よりもの宝なのです。」

アガシが会場を去った後も、拍手は鳴り止まなかった。「僕はみんなにさようならと言っている。みんなも僕にさようならと言っている。別れは必ず訪れるものだけど、こうして歴史の一幕が閉じる。この感動はなんとも言葉で言い表せない。この感動は一生忘れない。」プロとして1144試合、通算870勝274敗の輝かしい功績を残してヒーローは去っていった。

さようなら、アガシ。ありがとう、アガシ。

(2006年9月4日8時04分)
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